Mapas Urbanos

[The Philadelphia Negro, 1897]

Una investigación sobre las condiciones de vida de la población negra del distrito Siete de Filadelfia.

En el año 1897, solo un año después de la publicación de la obra  Hull House Maps and Papers en Chicago, tenía lugar otra investigación sobre las condiciones de la población negra en el Distrito Siete (Seventh Ward) de la ciudad de Filadelfia, cuyos resultados se publicaron en la obra The Philadelphia Negro. El encargo y la financiación para el estudio surgió de la cooperación del College Settlement con la Universidad de Pennsylvania y DuBois fue el investigador elegido para llevarla a cabo.

W.E.B DuBois (1868-1963) era en ese momento un joven sociólogo recién doctorado en Harvard. Su condición racial limitaba sus oportunidades como investigador en la universidad, a pesar de su ambición, disciplina y alto nivel de formación (fue el primer negro en doctorarse en Harvard). Sin embargo, estaba muy convencido de la utilidad de las ciencias sociales en la resolución de los problemas de su propia raza, en especial en una sociedad tan dinámica como la norteamericana. Por ello, le resultaba preocupante que en un momento tan crucial para la consolidación de la sociología aún hubiera un campo de investigación que no estuviese siendo considerado: los problemas de la población negra.

La investigación duró 15 meses (entre 1896 y 1897), durante los cuales DuBois y su reciente esposa (solo hacía tres meses que se habían casado) se instalaron en un apartamento de una habitación sobre la cafetería que dirigía el Settlement en el Distrito Siete (Seventh Ward).

Una de las principales limitaciones del trabajo fue la soledad con la que se llevó a cabo, ya que ni la Universidad ni el Philadelphia College Settlement participaron en la investigación, ni reconocieron a DuBois como miembro de sus instituciones universitarias. La única excepción fue la ayuda de Isabel Eaton, socióloga que ya había residido en la Hull House de Chicago y que escribió uno de los capítulos de The Philadelhia Negro dedicado al trabajo doméstico en el Seventh Ward (el empleo mayoritario de la población negra en ese momento).

The Philadelphia Negro recoge la investigación realizada sobre las personas negras (unas 4.000) que vivían en el “Seventh Ward”, aunque para analizarlo de manera adecuada fue necesario investigar y comparar los datos obtenidos también a otras escalas y tiempos, llegando a compilar “dos siglos de la historia de los negros en Filadelfia y en el Seventh Ward” (DuBois 1968, p. 198).

La concepción de las ciencias sociales de DuBois estaba muy influenciada por la estancia de dos años que había realizado en Berlín. El profesor que más le influenció fue Gustav Schmoller, que creía en la importancia de las ciencias sociales para la intervención social pero también la necesidad de recopilar datos empíricos e históricos antes de realizar generalizaciones y análisis inductivos. Esta influencia marcó la investigación de DuBois, que por un lado utilizaba los recursos y métodos científicos de la incipiente disciplina de la sociología urbana y por el otro buscaba ofrecer respuestas y plantear estrategias para resolver los problemas sociales que había en ese momento.

Así se analizó la distribución geográfica de la población del distrito, sus características socioeconómicas y educativas, las ocupaciones y estructuras familiares, las condiciones de las viviendas y de las calles, las principales organizaciones sociales, la criminalidad y otros problemas como el alcoholismo o la prostitución y la relación social entre razas, destacando los problemas que causaba la segregación y los prejuicios raciales. Los diversos capítulos se complementaban con muchas tablas, gráficos y algunos mapas que ejemplificaban o representaban la distribución de algunos de los datos obtenidos.

La recopilación de la información necesaria fue llevada a cabo por DuBois personalmente. Visitó archivos históricos, habló con mucha gente (más de 5.000 personas) y visitó personalmente casa por casa para rellenar los cuestionarios que había preparado (para llegar a conocer en detalle las condiciones de vida de las casi 9.000 personas negras que residían en el distrito). En este distrito residía una quinta parte de la población negra total de la ciudad, como quedaba reflejado en el censo, y aunque el encargo se centraba en esta zona la estrategia seguida fue estudiar en profundidad esta zona y luego complementar estos resultados con la información disponible en otras partes de la ciudad.

Distribución de la población negra en Filadelfia en 1890 por distritos. Fuente: (DuBois y Eaton 1899)

A partir de unos datos iniciales del censo se prepararon hasta seis cuestionarios distintos: uno familiar, uno individual, uno para cada vivienda, uno sobre calles, uno para las instituciones y organizaciones presentes en el distrito y finalmente uno individual adaptado a los trabajadores y trabajadoras domésticos que residían en su lugar de trabajo.

En ese momento, Filadelfia era la segunda ciudad más grande de Estados Unidos, con un puerto muy activo y conectado con todo el país, y un sector industrial muy dinámico que ofrecía muchas oportunidades laborales. Sin embargo, estos beneficios parecían no llegar a la población negra de la ciudad (tanto los habitantes de varias generaciones como los que iban llegando desde el Sur), que seguía relegada a empleos en el sector de los servicios y el empleo doméstico, y que seguían viviendo en los degradados barrios centrales de la ciudad, llenos de basura, suciedad y viviendas en mal estado.

La respuesta que ofreció DuBois a esta situación tras su investigación era clara pero compleja al mismo tiempo: la concentración de negros en los “slums” no era el problema sino el “síntoma” de unos problemas sociales que se encontraban a muchos niveles y escalas, “y para conocer las causas eliminables de los slums de los negros de Filadelfia, se requiere un estudio que vaya más allá de los distritos de slums”  (DuBois & Eaton 1899, p.6).

La percepción de que los Negros se concentraban mayoritariamente en los barrios centrales degradados de la ciudad tenía varias respuestas y para Dubois también mostraba un gran desconocimiento e incomprensión sobre la discriminación racial y sus consecuencias. Las aproximaciones a los problemas sociales que había en el distrito no funcionaban porque se pensaba en los “slums” de manera demasiado estática y simplificada, sin entender su carácter dinámico, su complejidad y heterogeneidad, ni el origen de sus problemas, que concentraban y reproducían los problemas generales de la ciudad y del país.

Por un lado, se ignoraba que en cierto grado las medidas sociales desarrolladas en los slums sí funcionaban, como quedaba claro al analizar los movimientos internos en la ciudad de algunos grupos minoritarios. El desconocimiento sobre esta migración y los movimientos de la población negra (junto a otros grupos) por la ciudad a lo largo del tiempo explicaba, por ejemplo, la percepción de que muchas de las políticas sociales que tenían lugar en los slums no funcionaban ya que parecía que la población negra pobre y los problemas asociados seguía creciendo en el distrito: “A menudo surge la pregunta de por qué tantos Negros persisten en vivir en los slums. La respuesta es que no es así; el slum continuamente genera emigrantes hacia otras secciones, y recibe nuevos llegados de otras áreas ”.

Otro problema relacionado con el anterior era que a menudo los Negros de Filadelfia eran vistos desde fuera como una “masa homogénea” de personas, sin tener en cuenta sus distintos orígenes y circunstancias de sus vidas.

Sus resultados demostraban, por ejemplo, que solo el 32% de la población negra que vivía en el Distrito Siete habían nacido en Filadelfia (siendo éstos descendientes de población que vivía ya en Filadelfia desde hacía varias generaciones), mientras que más de la mitad eran recién llegados que provenían del Sur . Estos distintos colectivos que vivían en el distrito compartían dificultades comunes por su raza y de hecho DuBois defendía el uso del término Negro en mayúscula para identificarlos, porque “creo que ocho millones de personas tienen derecho a una letra mayúscula (DuBois & Eaton 1899, p.1) , pero también señalaba las grandes diferencias en sus condiciones sociales, laborales y educativas.

Pero el factor determinante que explicaba la concentración y segregación de la población negra en el distrito era para DuBois, sin ninguna duda, la discriminación racial. Aunque The Philadelphia Negro está escrito en un tono objetivo y científico, el libro demuestra con datos cuantitativos, tablas comparativas y muchos testimonios directos, las consecuencias injustas que tenía este problema para su gente, fuera cual fuera su clase social, origen y género. La explicación de las pautas residenciales de los negros estaba directamente relacionada con el racismo, y solo estudiando e interviniendo sobre este problema, afirmaba DuBois, se podría resolver la cuestión de los “slums”:

“Muchos son los malentendidos y errores que existen en relación al medio social de los Negros en una gran ciudad del Norte. A veces se dice que aquí son libres; que tienen las mismas oportunidades que los irlandeses, los italianos o los suecos; en otras ocasiones se dice que el ambiente es mucho mas opresivo que en las ciudades del Sur. El estudioso debe ignorar ambas afirmaciones extremas e intentar extraer la evidencia tangible de un conjunto complicado de hechos de la atmósfera social que envuelve a los Negros, y que es diferente de la que envuelve a los blancos; de una diferente actitud mental, estándar moral y juicio económico mostrado hacia los negros en relación a la mayoría de otra gente. Que tal diferencia existe y que puede verse claramente, ahora y entonces, pocos lo pueden negar; pero solo el cuidadoso estudio y medida puede revelar hasta qué punto y cuan grande es este factor en los problemas del Negro”  (DuBois & Eaton 1899, p.8).

 

 

Más información sobre esta experiencia:

BULMER, M., BALES, K. y SKLAR, K.K., 1991. The Social survey in historical perspective, 1880-1940. Cambridge: Cambridge University Press.

DUBOIS, W.E.B. y EATON, I., 1899. The Philadelphia Negro: a social study. Filadelfia: University of Pennsylvania.

SIBLEY, D., 1995. Geographies of exclusion: Society and difference in the West. Londres: Routledge.

 

 

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